Viernes 23 de Junio de 2017

Así se inició la industria petrolera nacional

Fuente. Ralph Arnold Collection. The Huntington Library. San Marino, CA.

La producción comercial de Venezuela comenzó el 31 de julio de 1914 con los 250 b/d de crudo extraídos del pozo Zumaque I. Pero el país, concentrado en las novedades de la Guerra Europea y los paseos del presidente Juan Vicente Gómez, desconocía el cambio que se iniciaba.

En una Venezuela que desconocía su geología y solo poseía mapas rudimentarios, en las primeras planas de los diarios El Universal y El Nuevo Diario de agosto de 1914 se recogían las novedades de La Guerra Europea y los paseos en carro del presidente Juan Vicente Gómez, mientras el inicio de la producción comercial del pozo Zumaque I, y el triunfo de la industrialización petrolera en el país, permanecía fuera del radar informativo.

Pocas personas conocieron de inmediato que el 31 de julio de 1914 el pozo Zumaque I, descubridor del campo Mene Grande en el estado Zulia, comenzó la primera producción comercial del país con 250 barriles diarios (b/d) de petróleo de 18° API.

Buscando el petróleo

En 1911, General Asphalt comenzó las más importantes exploraciones de la industria petrolera venezolana. Su búsqueda estaba sustentada en la producción y refinación artesanal que desarrollaba la Petrolia del Táchira (40 galones diarios) y los menes espontáneos de asfalto que los indígenas conocían antes de la llegada de los españoles a América.

El ingeniero Ralph Arnold, que más tarde lideraría el descubrimiento de los primeros campos de producción comercial en el país, buscaba hidrocarburos en el territorio de Trinidad para la Goldfields of South África Ltda en 1911.

Con esa experiencia, el presidente de la General Asphalt, John Marck, lo contrató para realizar una labor similar en Venezuela a partir de septiembre de ese año.

“La ciencia de la geología petrolera se encontraba en su infancia cuando comenzamos nuestro trabajo en 1911”, comentó Arnold en sus memorias escritas en los años 50 y también recogidas en el libro La Venezuela Petrolera, Primeros Pasos.

Arnold encabezaba un grupo de 52 geólogos norteamericanos que llegaron al país sin saber hablar español. No fueron los primeros expertos que se encargaron de la tarea, pero sí los primeros en triunfar.

Gobierno venezolano

En esos primeros años del siglo XX, el general Juan Vicente Gómez gobernaba el país, y fue él quien recibió a las petroleras extranjeras.

“La presencia de una fuerte dictadura le vendrá de maravillas a las compañías que vendrán a explorar el hidrocarburo”, relata Diego Bautista Urbaneja en su libro La Renta y El Reclamo, Ensayo sobre petróleo y economía política de Venezuela.

En ese contexto, la General Asphalt es una de las beneficiadas con pequeñas concesiones cerca del lago de asfalto de Guanoco, y luego concesiones en toda la parte norte del país.

Al inicio de la explotación petrolera, ni el Estado, ni los particulares estuvieron preparados para integrarse al negocio, ya que no poseían la experiencia, el capital ni la tecnología que requería la actividad. Por esta razón su provecho consistía en cobrar renta.

La producción comercial de Zumaque I marca el inicio la explotación industrial del crudo. De hecho, la nacionalización petrolera se festejó el 1 de enero de 1976 (firmada el año previo) en las inmediaciones de ese pozo, que aún produce 20 barriles diarios de petróleo (b/d).

“Los inmensos menes de petróleo y en particular el de Mene Grande, con su indicación de estructuras geológicas, fueron suficientes para considerar la cuenca de Maracaibo como una zona abundante en petróleo” relataba Macready, y Zulia fue la mayor región productora de crudo del país durante casi 80 años.

Autor. Norma Pérez / Petroguia. Redaccionpetroguia.com.ve

Lea más detalles de esta historia en Petroguía 2015 que circulará el tercer trimestre de este año.